Nella gerarchia interna fra le diverse branche della fisica, viene spesso riconosciuto alle ricerche sulle particelle ad alta energia il ruolo di fisica fondamentale; non bisogna comunque dimenticare che la ricerca di base non si limita allo studio delle particelle, ma investe anche le proprietÓ dei solidi, dei gas ionizzati o plasmi, dei materiali superconduttori ecc.

Secondo una visione di tipo 'induzionistico', tuttavia, almeno in linea di principio tutti i comportamenti della materia dovrebbero essere riconducibili, in ultima analisi, proprio alle leggi dei componenti "ultimi". Di qui appunto il carattere fondamentale della fisica delle particelle cosiddette elementari.